C’est arrivé un 3 octobre : le record de vitesse aérien est battu en 1967

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William Joseph Knight est un nom qui résonne dans les annales de l’aviation et de l’exploration spatiale. Pilote d’essai de renom, il a marqué l’histoire grâce à ses exploits dans le cockpit du X-15, l’un des avions les plus emblématiques de l’ère de la conquête spatiale. Le 3 octobre 1967, il inscrit son nom en lettres d’or en établissant un record de vitesse aérienne qui reste gravé dans les mémoires.

Biographie de William Joseph Knight

William Joseph Knight est né le 18 novembre 1929 à Noblesville, dans l’Indiana, aux États-Unis. Dès son plus jeune âge, il nourrit une passion inextinguible pour l’aviation. Après avoir obtenu son diplôme d’ingénieur mécanicien à l’Université Purdue, il s’engage dans la marine américaine en tant que pilote de chasse, où il perfectionne ses compétences de vol.

Sa carrière de pilote d’essai démarre véritablement lorsqu’il rejoint la NASA en 1960. En tant que pilote d’essai d’exception, il est sélectionné pour participer au programme X-15, une série de vols d’essai à bord d’un avion spatial expérimental.

Vols Réalisés

Knight fut l’un des huit pilotes intrépides à avoir franchi la frontière de l’espace, définie par l’US Air Force comme l’altitude des 50 miles, soit un peu plus de 80 kilomètres au-dessus de la Terre. Cependant, son exploit le plus remarquable eut lieu le 3 octobre 1967, lorsqu’il s’envola à bord du X-15 pour établir un record de vitesse aérienne qui demeure inégalé (1 an avant la sortie du Boeing 747).

À une altitude de 31 kilomètres, William Joseph Knight poussa le X-15 à une vitesse incroyable de 7 273 kilomètres par heure (4 520 miles par heure). Cette réalisation stupéfiante fit de lui le détenteur du record du monde de vitesse aérienne, un titre qu’il conserve toujours (mais pas avec décollage depuis le sol puisque le X-15 fut largué par un B-52 en altitude), témoignant de son courage et de sa maîtrise inégalée des avions expérimentaux.

Le 17 octobre 1967, Knight réitéra son audace en montant à une altitude de 85 kilomètres à une vitesse de 6 206 kilomètres par heure (3 856 miles par heure), établissant ainsi un nouveau record personnel d’altitude. Ces performances incroyables étaient le fruit de son dévouement à la recherche aérospatiale et de sa quête incessante pour repousser les frontières de ce qui était possible dans les cieux.

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Un Héritage Immortel

William Joseph Knight n’a pas seulement écrit l’histoire de l’aviation grâce à ses exploits exceptionnels. Son nom a été immortalisé dans l’histoire de l’aérospatiale grâce au baptême du White Knight, l’avion porteur du SpaceShipOne. Ce choix de nom rend hommage à deux pionniers de l’exploration spatiale : William Joseph Knight et Robert Michael White, un autre pilote d’essai légendaire.

En rétrospective, l’héritage de William Joseph Knight dans le domaine de l’aviation et de l’exploration spatiale est inestimable. Ses réalisations demeurent une source d’inspiration pour les générations futures de pilotes et de scientifiques qui cherchent à repousser les limites de la connaissance et de l’exploration. Son record de vitesse aérienne établi en 1967 est un rappel éternel de la détermination humaine à surmonter les obstacles et à réaliser l’impossible.

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Guillaume AIGRON
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