L’Odyssée de la sonde Psyche de la NASA : Cap sur un astéroïde métallique

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Vendredi dernier, à 10h19 (heure de l’Est), un événement monumental a eu lieu dans le monde de l’astronomie et de l’exploration spatiale. La sonde Psyche de la NASA, montée sur une fusée SpaceX Falcon Heavy, a été lancée avec succès depuis le pas de tir 39A du Kennedy Space Center en Floride. Mais ce qui distingue cette mission de toutes les autres, c’est sa destination : un astéroïde métallique du même nom.

Un voyage pour comprendre la formation des planètes

L’astéroïde Psyche pourrait détenir des secrets sur la formation des planètes rocheuses. Ce monde riche en métaux est une fenêtre potentielle sur les premiers stades de la formation planétaire. Les scientifiques postulent qu’en raison de sa haute teneur en fer et nickel, Psyche pourrait représenter le cœur d’une planétésimal – une pierre angulaire des premières planètes.

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Communication laser en eau profonde

Mais la sonde Psyche n’est pas juste une mission d’exploration. Intégrée à l’appareil se trouve la démonstration technologique de communications optiques en espace lointain de la NASA. Ce système de communication laser pourrait offrir une plus grande bande passante que les communications radio traditionnelles, une avancée qui sera cruciale pour les futures missions d’exploration.

La route vers l’astéroïde Psyche

La sonde a devant elle un voyage de six ans et 3,6 milliards de kilomètres pour rejoindre la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Pour propulser cette ambitieuse mission, Psyche s’appuie sur une propulsion électrique solaire, qui utilise le gaz xénon pour créer une poussée.

L’importance de cette mission

L’arrivée de Psyche autour de l’astéroïde en août 2029 marquera le début d’une enquête scientifique de 26 mois. Cet astéroïde, large de 279 kilomètres, est le seul astéroïde métallique jamais exploré. “En étudiant l’astéroïde Psyche, nous espérons mieux comprendre notre univers et notre place en son sein”, a déclaré Nicola Fox, administratrice associée pour la Direction des missions scientifiques de la NASA à Washington.

Futurs développements

Les premiers jours de la mission sont cruciaux. La phase de mise en service, appelée la période de vérification initiale, a pour but de s’assurer que tous les systèmes de vol sont opérationnels. Pendant cette période, divers instruments seront activés pour calibrer et vérifier leur fonctionnement.

En ce qui concerne la démonstration technologique de communication optique, la première opportunité de l’activer est prévue dans environ trois semaines.

Avec la mission Psyche, nous sommes à l’aube d’une nouvelle ère d’exploration spatiale. Les données et les connaissances que nous recueillerons pourraient non seulement éclairer la formation de notre propre planète, mais également façonner la manière dont nous communiquons dans l’espace profond.

“Le lancement avec Psyche est une plateforme idéale pour démontrer l’objectif de communication optique de la NASA”, a déclaré le Dr. Prasun Desai, administrateur associé par intérim, Direction des missions technologiques spatiales (STMD) au siège de la NASA.

Le futur de l’exploration spatiale s’annonce brillant et plein de promesses, avec des missions comme celle de Psyche ouvrant la voie.

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Eric GARLETTI
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