“16 Psyché” : l’astéroïde qui vaut 10 000 quadrillons d’euros

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Le système solaire recèle de nombreuses merveilles, mais peu peuvent rivaliser avec 16 Psyché, un astéroïde dont la valeur dépasse celle de l’ensemble de notre économie mondiale. Alors que la NASA prépare une mission historique pour étudier cet astéroïde unique, faisons un zoom sur ce qu’il représente pour la science et l’avenir de l’exploration spatiale.

L’or de l’espace : une fortune en orbite

Situé entre Mars et Jupiter, 16 Psyché n’est pas un astéroïde ordinaire. Avec une largeur de 226 kilomètres et composé en grande partie de fer, de nickel et d’or, il est estimé à près de 10 000 quadrillons d’euros. Si cette richesse était répartie, chaque Terrien recevrait près de 1,4 milliard d’euros. Mais au-delà de sa valeur matérielle, c’est le potentiel scientifique de 16 Psyché qui est véritablement inestimable.

Un voyage prévu, un départ attendu

La NASA a des yeux rivés sur 16 Psyché depuis un certain temps. Initialement prévue pour août 2022, la mission a été retardée en raison de divers problèmes techniques et est désormais partie le 13 octobre 2023. Les chercheurs devront patienter jusqu’en 2029 avant que la sonde n’atteigne enfin sa précieuse cible.

La technologie au service de l’exploration

Pour réussir cette mission, la NASA emploie des technologies de pointe. Parmi elles :

Propulsion verte : Grâce à quatre propulseurs à effet Hall, la sonde bénéficiera d’une propulsion innovante qui lui permettra d’atteindre des vitesses stupéfiantes, tout en étant respectueuse de l’environnement.

Communication laser : Pour traiter le volume croissant de données, la NASA mise sur les communications par laser, promettant des taux de transmission jusqu’à dix fois supérieurs aux méthodes traditionnelles.

Étudier la gravité à l’ancienne : Paradoxalement, la méthode choisie pour étudier la gravité de l’astéroïde est l’une des plus anciennes : la radio. En observant les variations de la sonde, les chercheurs peuvent tirer des conclusions sur la composition interne de 16 Psyché.

Des mystères demeurent

Malgré les données dont nous disposons, 16 Psyché garde de nombreux secrets. Bien qu’on pensait autrefois qu’il était principalement composé de métal, des études récentes suggèrent qu’il pourrait être constitué d’un mélange de métal et de silicate. Les véritables réponses ne seront connues qu’une fois la sonde sur place.

L’exploitation : un rêve lointain

L’idée d’exploiter les richesses de 16 Psyché peut sembler séduisante, mais c’est un rêve qui restera, du moins pour le moment, hors de portée. La mission de la NASA est purement scientifique. Les informations recueillies pourraient révolutionner notre compréhension de la formation de notre propre planète et d’autres corps célestes.

16 Psyché est sans aucun doute l’un des objets les plus fascinants de notre système solaire. La NASA débute une mission historique, le monde attend avec impatience de découvrir les secrets que cet astéroïde métallique unique détient. Seul le temps nous dira ce que l’avenir réserve à 16 Psyché et à la science spatiale.

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Eric GARLETTI
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