C’est arrivé un 18 Octobre : le premier spationaute français est une chatte

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Le 18 octobre 1963, La fusée Véronique s’élevait dans les cieux, emportant avec elle non pas un astronaute humain, mais un passager très spécial et félin, Félicette. Ce fut une réalisation remarquable, la fusée ayant réussi à lancer une capsule dans le vaste et mystérieux espace, marquant ainsi un jalon dans l’histoire de la science et de l’exploration spatiale française. Cet exploit fête aujourd’hui ses 60 ans !

Félicette, l’astronaute féline

Félicette choisi parmi 6 chats présélectionnés pour cette opération, était un chat courageux et le premier et unique de son espèce à accomplir un vol suborbital. À bord de la fusée Véronique, elle a culminé à une hauteur de 157 kilomètres. Ce chat intrépide n’était pas seulement un passager, mais un pionnier, bravant l’inconnu et contribuant à une meilleure compréhension de l’espace pour la France.

Véronique, 3ème fusée spatiale au monde 

La fusée Véronique, originaire de Vernon dans l’Eure, a été le pilier du programme spatial français dès 1948. Elle a subi plusieurs phases de tests et d’améliorations entre 1950 et 1952, conduisant au lancement de la version “normale” en Algérie à partir de 1952, atteignant des altitudes jusqu’à 70 km. La fusée, capable de transporter une charge utile de 60 kg et pesant entre une et deux tonnes, a permis à la France de devenir le troisième pays au monde à posséder cette technologie avancée.

Un voyage bref mais significatif

Le voyage a “seulement” duré 10 minutes et 32 secondes mais a permis aux scientifiques français de valider de nombreuses hypothèses sur le vol spatial. La capsule, avec Félicette à son bord, fut récupérée avec succès, la ramenant saine et sauve sur Terre. Son bien-être après le vol était une victoire, prouvant non seulement le succès de la mission, mais aussi l’énorme potentiel pour de futures explorations et découvertes.

L’héritage laissé par Félicette

D’après un article publié par Space.com le 8 novembre 2017, l’involontaire contribution de Félicette à l’odyssée spatiale symbolise une avancée remarquable pour la France, ayant récemment inauguré la troisième agence spatiale civile au monde, succédant à l’Union soviétique et aux États-Unis. La mission emblématique de Félicette a joué un rôle pivot en positionnant la France sur l’échiquier de la conquête spatiale. Cependant, le vol audacieux de Félicette n’a pas bénéficié de la même notoriété que d’autres missions spatiales contemporaines. Selon Colin Burgess et Chris Dubbs, cette moindre reconnaissance pourrait être attribuée aux images controversées montrant Félicette équipée d’électrodes implantées sur son crâne, ainsi qu’à l’émergence du mouvement de défense des droits des animaux.

Mémoire de Félicette 

Bien que d’autres animaux astronautes aient été honorés tel le chimpanzé Ham, enterré au Temple international de la renommée spatiale au Nouveau-Mexique, aux États-Unis ou la chienne soviétique Laïka qui a un monument en bronze au Centre d’entraînement des cosmonautes Youri Gagarine, Félicette n’avait pas reçu de reconnaissance comparable pendant plus de cinquante ans. Une campagne réussie sur Kickstarter a permis de collecter des fonds pour une statue en son honneur, conçue par la sculpteuse Gill Parker. Après des défis concernant son emplacement, la statue a finalement été inaugurée à l’Université internationale de l’espace à Strasbourg, le 18 décembre 2019, célébrant le parcours spatial unique de Félicette.

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Guillaume AIGRON
Guillaume AIGRON
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