Incroyable ! Découverte d’un reptile marin de 25 mètres en Angleterre

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Une découverte spectaculaire a émergé des couches géologiques du Royaume-Uni, révélant l’existence d’ictyosaures géants datant du Trias tardif (Rhétien), il y a environ 205 millions d’années. Cette trouvaille, qui a eu lieu dans le Somerset, apporte de nouvelles preuves que ces reptiles marins atteignaient des tailles colossales, similaires à celles des plus grands dinosaures connus.

Un spécimen exceptionnellement conservé

L’article récemment publié par Dean R. Lomax et ses collègues décrit un fragment de mâchoire inférieure, plus précisément un surangulaire, mesurant plus de deux mètres de long. Ce fragment appartient à un individu estimé à environ 25 mètres de long, ce qui en ferait l’un des plus grands reptiles marins jamais documentés.

Caractéristiques uniques et identification
Les chercheurs ont identifié des caractéristiques morphologiques distinctives sur le fragment de mâchoire qui justifient la création d’un nouveau genre et d’une nouvelle espèce, nommée Ichthyotitan severnensis. Ce spécimen se distingue par des particularités telles qu’un processus coronoid bulbeux et un bord dorsal massivement développé, des traits non observés chez d’autres ictyosaures géants connus.

Implications paléontologiques et géologiques

Implications paléontologiques et géologiques
Une carcasse d’Ichthyotitan severnensis échouée sur la plage. Sergey Krasovskiy, CC-BY 4.0

Cette découverte est significative non seulement en raison de la taille des ictyosaures mais aussi parce qu’elle offre un aperçu des événements écologiques qui se déroulaient juste avant la grande extinction du Trias-Jurassique. Les fossiles ont été extraits de la Formation de Mudstone de Westbury, une couche géologique qui marque les derniers jours du Trias. Les caractéristiques de ces fossiles suggèrent que ces créatures faisaient partie de l’écosystème marin juste avant les bouleversements écologiques majeurs qui ont suivi.

Techniques de recherche avancées et résultats

L’étude a utilisé des techniques de pointe, notamment la photogrammétrie 3D pour modéliser le surangulaire et des analyses histologiques des os, révélant des détails intimes de la structure osseuse. Ces techniques ont permis de mieux comprendre la croissance et l’âge des ictyosaures, indiquant que Ichthyotitan severnensis était encore en phase de croissance active lors de sa mort.

Conservation et études futures

Le potentiel de découvertes futures est prometteur, car la région continue d’être une source riche pour la paléontologie. Les chercheurs encouragent les efforts de conservation et espèrent que d’autres fragments de ce géant préhistorique seront découverts, offrant encore plus d’informations sur sa biologie et son environnement.

Ces découvertes renouvellent l’intérêt pour les périodes de transition écologique et la dynamique des écosystèmes anciens, soulignant l’importance de la paléontologie dans la compréhension des changements climatiques et biologiques à travers les âges géologiques.

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Eric GARLETTI
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